苏州大学的艺术设计实验教学最早可追溯到1960年创办的原苏州丝绸工学院工艺美术系染织美术专业的教学,当时的实验教学主要体现为设计课程中所含的实践教学环节。随着我国艺术教育事业的发展,在工艺美术教育向现代艺术设计教育观念转变的背景下,我校于80年代初正式成立了艺术设计实验教学中心。经过48年的教学实践,我校艺术设计实验教学,在总结相结合的传统教学思想基础上,已形成以艺术+技术的实验教学理念,以基本技能、创新思维、综合素养、面向国际创意产业竞争为原则,将实验教学贯穿于从基础课、专业课到社会实践本科教学全过程的实验教学体系。回顾艺术设计实验教学中心的发展历程,大致可划分为两个发展时期。
  一、1983年至20067月——相门校区时期
  1983年,我国第一个服装设计本科专业在我校相门校区(原苏州丝绸工学院)创建,填补了我国服装高等教育的专业空白。该专业创办之初,我校便十分重视实验、实践教学在人才培养中的重要作用,注重学生实际动手能力的培养,将服装工艺制作等实验课程纳入人才培养计划中。在当时国内大部分艺术院校服装设计只注重艺术性表现,而忽视工艺制作的情况下,我校是比较早强调“艺”、“工”结合的院校。1984年,服装工艺实验中心在原苏州丝绸工学院内正式成立,这也是我国高校中最早的服装工艺实验室之一。自80年代初起,我校当时的一批中青年教师先后赴日本、香港等地进修学习服装设计及工艺,特别是香港理工学院的服装教学体系对我们的影响特别大。如史林老师赴日本君岛株式会社师从日本著名服装设计大师君岛一郎研修高级女装设计及缝制,带回了先进的服装设计实验教学理念;黄国松、袁仄、钱孟尧等先后赴香港理工大学学习服装设计及工艺,1987年钱孟尧在香港学习期间获全港青年时装设计师大赛创作组金奖,这是我国内地服装设计师在香港获得的第一个影响的重要奖项;1984年全国纺织院校服装设计师资培训班在苏州丝绸工学院举办,为我国的服装设计高校培养了一大批骨干师资,现今国内许多服装设计院校的著名教授便是该班的学员。如东华大学副院长陈建辉、西安工程大学的徐青青、青岛大学刘青云、上海工程技术大学的孙熊等国内著名的服装设计教授均是该班的学员。随着我校装潢艺术设计、环境艺术设计等专业的先后增设和招生人数的增加,特别是1998年教育部新的学科目录将原有的服装设计、染织美术设计、装潢设计等七个专业合并为一个艺术设计专业以后,我校的艺术设计专业秉承“艺”、“工”结合的教学理念,实验教学中心也顺应新学科调整的需要,在服装工艺实验中心的基础上,不断扩充实验教学内容、扩大实验室的规模,从最初只有实验室面积400㎡,缝纫设备60台发展至20068月搬迁新校区前,已有14间实验用房,实验室面积达到了1850m2,实验设备367台。
  在此期间,除了注重实验教学师资队伍和实验设备的建设外,也十分重视实验教材建设和实验教学研究。1995-2001年,史林编著的《实用女装编制手册》、《高级时装设计、结构、缝制》和《服装工艺手册》三本教材先后在中国纺织工业出版社和上海科技出版社出版,这是当时国内不多的系统讲授服装工艺制作的实验教材,被许多院校作为服装工艺教学的指定教材,受到广泛的好评。史林撰写的论文《我国服装设计的薄弱环节----结构设计》也荣获了“华东杯”金奖。1999年,由皇甫菊含编著的《时装表演教程》在江苏美术出版社出版,这是我国第一本时装表演的专业性教材,改变了我国多年来高校时装表演教学无专业教材的历史。
  二、20068月至今——独墅湖校区时期
  20068月,艺术设计实验教学中心随艺术学院搬迁至苏州大学独墅湖校区,实验室总面积扩大为8100㎡,其中艺术设计实验中心面积达6123㎡。苏州大学在新校区的规划和建设中,特别重视实验室的建设。艺术学院实验室建筑面积占学院总面积的36.8%,是搬入新校区前的4.38倍,另外学校还拨专款近400万元用于购置实验设备,其中特别新增添了价值70多万元的数码印花设备系统。此设备的添置顺应了数码时代社会对艺术设计专业人才能力培养的要求(特别是染织艺术设计专业方向)。数码印花设备系统是目前国内艺术设计院校中很少拥有此设备的几家之一。2007,艺术设计实验教学中心被批准为年江苏省省级实验教学示范中心建设点,专项投入资金160万元用于实验设备购置和实验室改造等。2011年至今,江苏省二期优势学科建设项目累计投入设备购置经费400余万元。
  发展至今,苏州大学艺术设计实验教学中心的各项实验设备等投入已超过一千多万元。艺术设计实验中心下设服装工艺、服装针织、环艺模型、陶艺等25个实验室、工作室,现拥有实验设备1685台,设备完好率达98%。实验教学中心的实验教学任务由教学计划内实验课程和课外开放的创新性实验两部分组成。教学计划内开设的实验课程有服装制作工艺、针编织服装设计及工艺、模型制作、手工印染、商业摄影等70门含实践、实训环节的专业课程及面向全院开设的院内选修课。课程涉及包括艺术设计在内的9个专业本科生、研究生。每年直接受益学生1500余人次,年计划实验教学及开放实验教学达412875人时数。